Peggy Ryan

Donald O'Connor and Peggy Ryan - copia

Morena, llena de vida, de personalidad rebosante de optimismo, pero sobre todo excelente bailarina y actriz, Peggy Ryan falleció en octubre de 2004, a los 80 años, sin haber recibido el reconocimiento que merecía. Fue pareja de baile de Donald O’Connor en una serie de películas de las denominadas “B” de la Universal en la década de 1940, es decir, a películas de bajo presupuesto que se rodaban generalmente para llenar las funciones dobles con que la industria cinematográfica pretendía recuperar espectadores tras su drástica disminución como consecuencia del crac de 1929. Ambos fueron calificados como el Mickey y la Judy de las películas de serie B al ser la apuesta de la mencionada productora a la exitosa pareja que formaban Mickey Rooney y Judy Garland, que tenían contrato con la MGM. Sin embargo, el estilo de baile de Peggy Ryan era más excéntrico que el de Garland, de movimientos más desgarbados y veloces zapateados. Eso sí, transmitía una gran energía y un contagioso entusiasmo.

Hija de artistas de vodevil –sus padres eran la pareja The Merry Dancing Ryans–, nació en 1924 en Long Beach (California, Estados Unidos). “Mi madre y mi padre eran una pareja de baile de de salón y cuando nací yo interrumpí su carrera. Entonces mi madre puso todas sus esperanzas y sueños que su hija sería lo ella que quería ser”, declaró cuando ya era conocida. Y, así, a la edad de tres años comenzó a actuar con ellos y a los cinco debutó en el cine en la película The Wedding of Jack and Jill (1930). Ella era Jill, la protagonista, figurando en el reparto otra jovencita prodigio: Judy Garland.

George Murphy –bailarín, actor y, más tarde, político estadounidense– se fijó en Peggy y le consiguió un papel en Top of the Town (1937), un musical en blanco y negro de estética muy art déco que protagonizaban Murphy y Doris Nolan en el que una rica heredera abre un club nocturno en lo alto de un rascacielos de Manhattan. Veamos a Peggy, con doce años, bailando claqué en esta secuencia del filme al ritmo de My Dacing Lady, de Jimmy McHugh.

Sus dotes como actriz no pasaron desapercibidas y trabajó en varias películas no musicales, entre ellas la fantástica Las uvas de la ira (1940, The Grapes of Wrath), de John Ford. Peggy, que se consideraba ante todo bailarina, entendió que estos pequeños papeles no le permitían demostrar su habilidad en este campo y no dudó a la hora de aceptar un papel en la revista de Broadway Meet the People (1940).

Tanto el espectáculo como Ryan triunfaron y, a raíz de ello, le surgió un contrato con la Universal para formar parte de un grupo de doce jóvenes que se llamó The Jivin’ Jacks and Jills. Entre ellos figuraba también Donald O’Connor, un año menor que ella, con quien formaría la pareja antes mencionada y con quien trabajaría por primera vez, junto con el resto de The Jivin’ Jacks and Jills, en What’s Cookin’? (1942), una película de Edward F. Cline que protagonizaban The Andrews Sisters. Vamos con The Jivin’ Jacks and Jills en un fragmento del filme bailando al son de la orquesta de Woody Herman el tema de Joe Bishop Woodchopper’s Ball.

Peggy y Donald –con The Jivin’ Jacks and Jills– intervinieron en varios filmes, entre ellos Private Buckaroo, de Edward F. Cline; Give Out Sisters, también de Cline; Get Hep to Love y When Johnny Comes Marching Home, estas dos últimas de Charles Lamont. Los cuatro fueron rodados y estrenados en 1942. A Private Buckaroo –un musical de la Universal para publicitar el alistamiento en el ejército estadounidense en plena Segunda Guerra Mundial cuyo reparto encabezaron The Andrews Sisters y Joe E. Lewis– pertenece esta secuencia de baile en la que Harry James and His Music Makers interpretan el tema James Session.

En Get Hep to Love Ryan interpretó uno de sus mejores números en solitario cantando y bailando “Let’s Hitch a Horsie to an Automobile” –de Al Hoffman, Mann Curtis and Jerry Livingston– pero fue bailando y haciendo payasadas con O’Connor que consiguió el aplauso popular. Vamos con “Let’s Hitch a Horsie to an Automobile”.

Cuando al año siguiente, 1943, se estrenó Mister Big, de Charles Lamont, Ryan y O’Connor eran ya pareja estelar del reparto, en el que figuraba también Gloria Jean. El mismo 1943 estrenaban otro filme del mismo director como pareja: Top Man. Lamentablemente pocos vídeos hemos encontrado de ambas películas. Nos tendremos que conformar con este fragmento de Top Man, cuya calidad deja mucho que desear, en el que aparece Peggy brevemente bailando con la orquesta de Count Basie el tema del propio Basie y Milton Ebbins Basie Boogie.

Ambos continuaron unidos en el reparto de las películas de 1944 Chip Off the Old Block (De tal palo tal astilla), de Lamont una vez más; Follow the Boys (Sueños de gloria), de A. Edward Sutherland y John Rawlins; This Is the Life, de Felix E. Feist, y The Merry Monahans (Noche triunfal), de Lamont. Tampoco en este caso abundan los vídeos en los que aparece Peggy Ryan, por lo que únicamente podemos incluir un par de secuencias. La primera de Follow the Boys –película en que las estrellas de la Universal se sucedían en una serie de números musicales y sketchs cómicos destinada especialmente a elevar la moral de las tropas estadounidenses en guerra y el ánimo de la población civil– con ella y O’Connor, y la orquesta de Charlie Spivak, interpretando “Kittens With Their Mittens Laced”, un tema de Inez James y Sidney Miller. La segunda, en otro vídeo de baja calidad, es de This Is the Life y el tema que interpretan –de Buddy Pepper, Inez James y Sidney Miller– se titula “Yippee-I-Voot”.

Ya sin O’Connor participó en varias películas más, entre ellas Here Come the Co-eds (1945, Dos cabezudos), con Abbott y Costello, de Jean Yarbrough; That’s the Spirit (1945,   ¡Ahí va el espíritu!), de Lamont, y Men in Her Diary (1945), de Charles Barton. A la primera corresponden los dos vídeos que siguen, interpretando en el primero “Jumping On A Saturday Night” y en el segundo, con Lou Costello, “Let’s Play House”, ambos temas de Jack Brooks y Edgar Fairchild.

Dejó Universal Studios y fue emparejada con el bailarín Ray McDonald en las películas There’s a Girl in My Heart y Shamrock Hill, ambas dirigidas por Arthur Dreifuss y estrenadas en 1949, y en All Ashore (Marino al agua), de 1953, que dirigió Richard Quine. De esta última es el fragmento de la secuencia en la que con su nueva pareja baila el tema Fred Karger y Robert Wells “Boy Meets Girl”.

Tras All Ashore se retiró del cine y se dedicó a la coreografía, si bien –entre 1969 y 1976– interpretó el papel de la secretaria Jenny Sherman en la serie de televisión Hawái Cinco-0. En sus últimos años enseñó claqué a coristas de Las Vegas. Su última actuación pública, el día de su 80 cumpleaños, fue un hilarante número de baile y canción, dedicado a sus antiguas colegas de la Universal. Continuó enseñando claqué hasta dos días antes de su fallecimiento a causa de un accidente cerebrovascular el 30 de octubre de 2004.

Y, aunque solamente dura 16 segundos, nos despedimos con este vídeo de la que, comentábamos, fue su última actuación pública.

Que pasen un buen fin de semana.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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4 respuestas a Peggy Ryan

  1. xibeliuss dijo:

    No la conocía por su nombre, ni siquiera la primera foto me ha dado pistas… Hasta no ver el vídeo del Woodchopper’s Ball, no he caído en la cuenta de la cantidad de veces que la he visto. Otra representante más de tiempos heróicos que merece la pena recordar (y homenajear).
    Un saludo, Manuel

  2. Una virgo lunática dijo:

    Genial. Buen fin de semana.

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