Billie Holiday por Billie Holiday

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Billie Holiday fue también compositora. Sus canciones –de las cuales es autora bien de la música y letra, bien de ambas– reflejan, al igual que su conmovedora voz de personalísimo estilo, su azarosa existencia, una existencia tan breve (murió a los 44 años) como intensa, tan desgraciada como exitosa. De Billie Holiday ya hemos hablado en otras entradas –sobre todo en la que le dedicamos el 7 de abril de 2015 con motivo del centenario de su nacimiento–, por lo que no nos extenderemos en su biografía. Hoy nos ocuparemos de escuchar sus canciones por ella misma, excepto una. Y es que Billie Holiday era música en estado puro, se dejaba llevar y arrastraba a todos a ese gran mundo de emociones que es la música.

La primera canción que grabó en solitario, en 1936, Billie’s Blues, es de su autoría, letra y melodía. Lo hizo con su propia formación, que integraban músicos de la talla de Bunny Berigan (trompeta), Artie Shaw (clarinete), Joe Bushkin (piano), Dick McDonough (guitarra), Arthur ‘Pete’ Peterson (contrabajo) y Cozy Cole (batería). “He sido tu esclava, chico, / desde que he sido tu chiquilla, / pero antes que ser tu perro / te veré en tu tumba”, dice una de sus estrofas.

Vamos ahora con varios temas de 1939, año especialmente fructífero en su faceta creadora. Everything Happens for the Best (música suya y letra de Scott Billington y Lindsay Ellison) lo grabó el 21 de marzo de dicho año también con su grupo, formado en esta ocasión por ‘Hot Lips’ Page (trompeta), Tab Smith, Kenneth Hollon y Stanley Payne (saxofón), Kenny Kersey (piano), Jimmy McLin (guitarra), John Williams (contrabajo) y Eddie Dougherty (batería).

Un mes después, el 20 de abril, grababa esa maravilla que es Fine and Mellow (algo así como buena y apacible, o melosa). Letra y música de este blues son suyas y nos habla del maltrato de una mujer por parte de su hombre, algo que, por desgracia, conoció sobradamente a lo largo de su convulsa vida. La versión que incluimos no es la de 1939, sino otra de 1957 que interpretó en el programa especial de la cadena de televisión estadounidense CBS The Sound of Jazz y que pasa por ser la mejor. Contó con un acompañamiento de auténtico lujo. Nada menos que Ben Webster (saxo tenor), Lester Young (saxo tenor), Coleman Hawkins (saxo tenor), Gerry Mulligan (saxo barítono), Vic Dickenson (trombón), Roy Eldridge (trompeta), Doc Cheatham (trompeta), Danny Barker (guitarra), Milt Hinton (contrabajo), Mal Waldron (piano) y Osie Johnson (batería).

El 5 de julio grababa Our Love Is Different: “Nuestro amor es diferente, / es como una poderosa sinfonía. / Puedo sentir que es armonía plateada. / ¡Oh!, tan tiernamente, día a día”. Letra y música fueron escritas conjuntamente por Billie Holiday, R. Conway, Basil G. Alba y Sonny White. Para la grabación de 1939, que es la que escuchamos, contó con otra espléndida formación: Charlie Shavers (trompeta), Tab Smith (saxo alto), Kenneth Hollon (saxo tenor), Stanley Payne (saxo tenor), Sonny White (piano), Bernard Addison (guitarra), John Williams (contrabajo) y Eddie Dougherty (batería).

Dios bendiga al niño que no se deja influenciar (o que es uno mismo), le dijo un día su madre durante una discusión. La frase se le quedó grabada a Billie y, con Arthur Herzog Jr., al alimón, compusieron en 1938 God Bless the Child. La canción, sin embargo, no la grabó hasta mayo de 1941. En el vídeo que sigue la interpreta en directo acompañada de Count Basie y su sexteto: Clark Terry (trompeta), Buddy DeFranco (clarinete), Wardell Gray (saxo tenor), Count Basie (piano), Freddie Green (guitarra), Jimmy Lewis (contrabajo) y Gus Johnson (batería). Se trata de una grabación que se conserva en el Chicago Blues Museum y forma parte de un cortometraje musical de Universal Studios de 1952 en el que intervenían Count Basie, Billie Holiday y Sugar Chile Robinson.

Don’t Explain (No se explica) –letra de Billie Holiday y música de Arthur Herzog Jr.– es otro fantástico tema del que se dice que Billie escribió la letra una noche en que su marido, Jimmy Monroe, llegó a casa con manchas de carmín en el cuello. “Silencio ahora, no es explicable. / Eres mi alegría y mi dolor. / Mi vida es nuestro amor. / No es explicable”. La grabó el 8 de noviembre de 1944 con Toots Camarata and His Orchestra: Russ Case (trompeta), Hymie Schertzer (saxo alto), Jack Cressey (saxo alto), Larry Binyon (saxo tenor), Dave Harris (saxo alto), Dave Bowman (piano), Carl Kress (guitarra), Haig Stephens (contrabajo), George Wettling (batería) y seis violines. Escuchémosla.

En 1949, el 30 de septiembre, registraba en vinilo Now or Never (Ahora o nunca), letra suya y música de Curtis Reginald Lewis. Esta vez estuvo acompañada por Sy Oliver and His Orchestra, con Bernie Privin (trompeta), Sid Cooper (saxo alto), Johnny Mince (saxo alto), Artie Drellinger (saxo tenor), Pat Nizza (saxo tenor), Billy Kyle (piano), Everett Barksdale (guitarra), Joe Benjamin (contrabajo) y Jimmy Crawford (batería). La versión que incluimos corresponde al cortometraje musical de Universal Studios antes mencionado.

Suyas son la letra y la música de Stormy Blues (Blues tormentoso): “Pierdo a mi hombre, / pierdo mi cabeza, / pierdo mi dinero. / Me siento casi muerta. / Te necesito, cariño. / Necesito que seas tan malo como puedes ser”. La grabó el 3 de septiembre de 1954 con su formación, integrada por Harry ‘Sweets’ Edison (trompeta), Willie Smith (saxo alto), Bobby Tucker (piano), Barney Kessel (guitarra), Red Callender (contrabajo) y Chico Hamilton (batería).

Lady Sings the Blues es, además de una sus mejores canciones, el título de su autobiografía, que dictó en 1956. Ahora bien, Billie tenía mucha imaginación y, al parecer, se dejó llevar por esta. Y, por si fuera poco, al periodista que recogió sus vivencias le interesaban antes que nada los tópicos  y la editorial, para evitarse querellas, eliminó algunos pasajes. Mas vayamos con la canción, que también dio título a su álbum de Clef/Verve Records de 1956 que recogía grabaciones efectuadas entre 1954 y 1956. Para su registro contó con Paul Quinichette (saxo tenor), Charlie Shavers (trompeta), Wynton Kelly (piano) y Kenny Burrell (guitarra). La versión que escuchamos es un fragmento del citado programa de televisión The Sound of Jazz.

Finalizamos con la única de sus canciones que nunca llegó a grabar: Left Alone (Déjame en paz). “¿Dónde está ese amor que hace que mi corazón se llene? / ¿Dónde está quien hará que nunca me separe de él? / Primero me lastimas, luego me abandonas. / Me quedo sola, muy sola”. La letra es suya y la música de Mal Waldron, quien empezó a trabajar como pianista con Billie a mediados de 1953. Él mismo la grabó en su álbum del mismo título de 1959. La escuchamos por la cantante y compositora estadounidense de jazz Abbey Lincoln (1930-2010), que la grabó en 1961.

Que tengan un buen día.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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8 respuestas a Billie Holiday por Billie Holiday

  1. El mundo y el jazz perdieron a una de las grandes cuando desapareció Billie Holiday. Afortunadamente, existen espacios exclusivos como el tuyo que nos recuerdan su figura.

    • Fue una de esas figuras irrepetibles que se dan en el transcurso de la historia. Murió demasiado pronto, pero nos dejó un legado que sigue gratificando nuestro oído y removiendo lo más profundo de los sentimientos. Su música es, y será, imperecedera.
      Saludos y mis mejores deseos, Eduardo.

  2. BILLIE HOLIDAY la mas grande entre las grandes del jazz.

  3. Ché…qué bueno que está tu blog Manuel. Este post está para material de consulta. ¡¡¡Felicitaciones!!!. Hay varias que no había escuchado nunca.
    La historieta es otro de mis géneros apreciado. ¿Conoces la obra de Muñoz y Sampayo sobre ella?

    Una vez ella fue al viejo blogsito. Pero no cantaba su letra, sino la de Meeropol.
    https://musicadecomedia.wordpress.com/2016/09/18/billie-holiday-por-billie-holiday/
    Y otra vez llegó a Sudakia, de la mano de Murakami (Georgia on my mind)
    https://sudakia.wordpress.com/2015/06/11/kino/

    • Muchas gracias, amigo. Sé que existe el cómic de Muñoz y Sampayo, pero no lo he leído.
      ¡Que gran canción “Georgia on My Mind”! No la puse en la entrada porque Billie Holiday no es autora ni de la música ni de la letra.
      ¡Salud!

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