Joséphine Baker

CAP

El 3 de junio de 1906 –hoy se cumplen, por tanto, 110 años– nacía Freda Joséphine McDonald, nombre de pila de Joséphine Baker. Exótica y sensual bailarina, cantante de espectáculos de variedades y cabaret y actriz cinematográfica, con su particular forma de mover las caderas, sus rodillas dobladas y esos ojos bizcos que ponía revolucionó los escenarios de París en los años veinte y treinta del pasado siglo.

De raza negra, nació en Saint Louis (Missouri, EE UU) y estudió danza en Filadelfia pero pronto, con apenas doce años, empezó en el mundo del vodevil. En 1920 ganó un concurso de baile y en 1922 se unió a una compañía de revista. Un año más formó parte del coro de la primera obra interpretada por negros que se representó en Broadway, Shuffle Along, y poco después trabajó en el mítico Cotton Club. El gran éxito, la fama, la notoriedad, le llegó, no obstante, en París, donde debutó en 1925 con el espectáculo Revue nègre. Su novedosa manera de bailar, su sexualidad desinhibida y su vestimenta mínima –una falda hecha con plátanos– resultaron más atractivas para los europeos que para los americanos, convirtiéndose inmediatamente en vedette del Folies-Bergère y del Casino de París en revistas de lo más fastuosas. En el siguiente vídeo la vemos bailando un charlestón de la Revue nègre en un cortometraje del mismo 1925. Lógicamente, la música es añadida, aunque también pertenece a dicho año (se trata de The Charleston, popular tema que compuso James P. Johnson en 1923 e interpreta Isham Jones & His Orchestra).

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La calurosa acogida que le dispensó el público parisino ya no decaería. En 1927 el cine se fijó en ella y protagonizó dos películas: La Sirène des Tropiques y La revue des revues (un gran éxito del Folies Bergère). Vamos con unas secuencias de ambos filmes que, obviamente, eran mudos, siendo la música también añadida. En la segunda la propia Baker canta “O que é que a baiana tem”, canción de Dorival Caymmi de 1939 que popularizó Carmen Miranda y que ella grabó diez años después.

A comienzos de los años de 1930 grabó sus primeros discos y consiguió un gran éxito con canciones como J’ai deux amours (Scotto-Koger-Varna) o La petite tonkinoise (Scotto-Christiné-Villard), canciones que formarían parte de su repertorio hasta el final de sus días. Vemos a la Baker interpretar La petite tonkinoise en un vídeo con imágenes suyas en el que escuchamos la primera grabación que hizo.

Con la llegada del cine sonoro, su fama aumentó todavía más y se extendió a otros lugares. En 1934 interpretó una sus películas más populares: Zou-Zou, de Marc Alegret. Los ingresos que obtuvo por su trabajo los destinó a pagar los gastos de adopción de diversas criaturas, de todos los países y de todas las razas, causa que no abandonaría. Y es que Joséphine Baker siempre fue una persona concienciada y comprometida. Durante la Segunda Guerra Mundial se unió a la resistencia francesa y fue luego una firme defensora del movimiento estadounidense por los derechos y las libertades civiles. Pero no nos adelantemos. En 1935 protagonizó Princesse Tam Tam, película escrita y dirigida por su compañero y mentor, Pepito Abattino, en la que canta dos canciones. De la primera vemos el número “Haiti”. De la segunda “Ahé! la Conga”.

En 1936 regresó a Estados Unidos, donde actuó en Broadway en las revistas Ziegfeld Follies, con gran escándalo. No fueron pocos quienes acusaron de obsceno y promiscuo el show e incluso varios hoteles y restaurantes le prohibieron la entrada. Dejó la revista, regresó a París y se hizo ciudadana francesa al casarse con un magnate del azúcar. Y empezó una nueva época.

Cuando los alemanes invadieron Francia, Baker abandonó París y se fue al Château des Milandes, su casa en el sur de Francia, donde había refugiados belgas que vivían con ella y otros que estaban dispuestos a ayudar a la Francia Libre, uniéndose a la resistencia. Como artista, Baker tenía una excelente excusa para moverse por Europa. Así, podía llevar mensajes secretos escritos con tinta invisible en las partituras musicales. Ayudó, además, a escapar a numerosos perseguidos por los nazis y el régimen de Vichy. Por ello sería condecorada al finalizar la guerra.

En 1947 se casó de nuevo, esta vez con el director de orquesta Jo Bouillon. Retomó  la actividad artística y trabajó en el circuito de cabarets de París durante varios años. Luego viajó a Cuba antes de regresar a Estados Unidos (a ambos países viajaría en varias ocasiones durante las décadas de 1950 y 1960). En Estados Unidos mostró ser una firme defensora del movimiento estadounidense por los derechos y las libertades civiles, trabajando para la NAACP (National Association for the Advancement of Colored People). En 1951 el Stork Club de Nueva York le impidió entrar por ser de raza negra. Grace Kelly, que estaba en el club en ese momento, salió inmediatamente a la entrada, cogió a Baker por el brazo y marchó con ella prometiendo no volver (y nunca lo hizo). Ambas se hicieron grandes amigas tras el incidente. En 1963, habló en la Marcha sobre Washington junto a Martin Luther King y en 1966 fue invitada para actuar en el Teatro Musical de La Habana, en La Habana, cosechando un rotundo éxito.

Vayamos ya una primera actuación de esta gran mujer de principios de los años cincuenta del siglo XX. Se trata de una grabación de un programa de la televisión estadounidense en la que interpreta J’ai deux amours, uno de sus grandes éxitos desde que lo grabó por primera vez a inicios de la década de 1930.

Otro vídeo más de aquellos años. Ahora de la televisión germana. Incluye dos canciones: Don’t touch my tomatoes y ChaChaCha.

En esa época, Baker comenzó a adoptar a niños desamparados, llegando a formar una familia con once de ellos, de diferentes razas, religiones y nacionalidades y a quienes llamaba la Tribu del Arco Iris. Aunque con menor frecuencia, siguió dando giras por todo el mundo. La vemos a continuación en dos actuaciones durante el Festival Schlager de Baden-Baden de 1966 interpretando “I could have danced all night”, de My fair Lady, y Avec, un tema de  Hornez, Coquatrix y Betti que había grabado en 1959.

En 1973 llevó a cabo una temporada en el Carnegie Hall de Nueva York. Por fin llegó el triunfo. Los intentos anteriores habían constituido un fracaso, el segregacionismo estaba en uno de sus momentos álgidos. Lamentablemente, no disponemos de vídeo alguno sobre el evento. Veamos, no obstante, una actuación suya en Londres de 1974 durante la gala anual The Royal Variety Performance, que se celebra anualmente con el fin de recaudar fondos para la Asociación Benéfica de los Artistas del Espectáculo. Interpreta dos grandes éxitos: Sourire! y La vie en rose.

El 8 de abril de 1975, inició una temporada en el Bobino de Paris. Joséphine Baker tenía 68 años de edad. El vídeo que sigue es un extracto del mismo.

Esta fue su última actuación. Cuatro días más tarde, el 12 de abril, fallecía. Más de 20.000 personas llenaron las calles de París para ver el cortejo fúnebre en su camino hacia la iglesia de la Madeleine. El gobierno francés la honró con una salva de 21 cañonazos, por lo que Joséphine Baker fue la primera mujer estadounidense en Francia en ser enterrada con honores militares. Su tumba está en el cementerio de Mónaco.

Que pasen un buen fin de semana.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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15 respuestas a Joséphine Baker

  1. lurda55 dijo:

    Habéis coincidido con Chus, que nos la traía hoy mismo bailando. Una vida muy apasionante. Saludos, Manuel.

  2. chus dijo:

    Pues sí, hoy coincidimos en el tema. Una gran mujer con una vida apasionante.
    Saludos Manuel.

  3. almaleonor dijo:

    ¡Me ha encantado! 😀

  4. iago lópez dijo:

    Muy interesante! Entre los arquitectos la Baker también es célebre porque el vienés Adolf Loos le diseñó una curiosa casa en 1928 (que no se llegó a construir):
    http://www.metalocus.es/es/noticias/una-casa-para-la-venus-de-%C3%A9bano
    Saludos,
    Iago.

  5. Un gran homenaje para una artista de primera categoría.

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