El día que nació el musical moderno

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Sucedió tal día como hoy, 27 de diciembre, pero de 1927. Ese día, que cayó martes, se estrenó en Broadway –en el Ziegfeld Theatre– el musical de Jerome Kern Show Boat con un tema nuevo para sus teatros: los problemas sociales de la mezcla de razas. Show Boat –basado en la novela de Edna Ferber publicada en 1926, de la que toma el título– es una especie de opereta en dos actos, de aguda crítica social, con música de Jerome Kern –para muchos “el padre del musical estadounidense”– y libreto de Oscar Hammerstein II. Con su estreno puede decirse que nacía el musical moderno, un nuevo modelo de musical que sigue hasta hoy, ya que Show Boat fue el primero en integrar texto con canciones narrando sin que perdiera coherencia la historia de un barco-teatro flotante (showboat) llamado Cottom Blossom en sus travesías por el Mississippi a través de 47 años acercando sus espectáculos teatrales a los habitantes de las diversas ciudades en las que se detiene.

Jerome David Kern (Nueva York 1885-1945) fue uno de los compositores más famosos de musicales para Broadway. Compuso docenas de ellos y trabajó también para Hollywood. Entre los más conocidos destacan The Dollar Princess (1909), Oh Boy (1917), Sally (1920) y, por supuesto, Show Boat. Sus obras incluyen algunas de las canciones más famosas, y hermosas, de la música norteamericana, estándares internacionales que han sido versionados una y otra vez, sobre todo por músicos de jazz. Hablamos de temas como Ol’ Man RiverCan’t Help Lovin’ Dat ManA Fine RomanceSmoke Gets in Your EyesAll the Things You AreThe Way You Look Tonight o Long Ago (and Far Away).

Show Boat fue, sin duda, su mayor éxito, el que consagró a Kern como un gran innovador en el ritmo, en el empleo de las progresiones y síncopas del jazz, y con el que rompió con la tradición. Show Boat se ha repuesto varias veces desde su estreno en 1927. Una de ellas, en el George Gershwin Theatre de Nueva York, en 1994, alcanzó un total de 947 representaciones y fue galardonada en  los premios Tony de 1995 como Best Revival of a Musical.

El musical pronto tentó a los productores de Hollywood y en 1929 se llevó a cabo una versión cinematográfica del mismo dirigida por Harry Pollard. En 1936 fue James Whale quien dirigió una nueva versión, también titulada Show Boat, con Irene Dunne y Paul Robeson, y en 1951 lo hizo George Sidney, siendo los protagonistas Kathryn Grayson, Ava Gardner y William Warfield, entre otros. La película de Sidney se tituló en la versión en español Magnolia, al igual que la de 1936.

A esta última pertenece el primer vídeo que insertamos con una de las canciones que suenan al poco de comenzar el musical, “Make Believe”, que interpretan Howard Keel y Kathryn Grayson.

Kern había pensado en Paul Robeson para el papel de Joe, el estibador que canta la conocida y bella canción “Ol’ Man River”. Este, sin embargo, no estaba disponible –ya era un popular actor y cantante, entre los afroamericanos sobre todo– y el papel recayó en Jules Bledsoe. Aun así, Robeson quedaría para siempre ligado a Show Boat al hacer de Joe en el estreno la obra en Londres en 1928, en su reposición en Broadway en 1932 y en la versión cinematográfica homónima que dirigió James Whale en 1936. Veamos la secuencia en que canta “Ol’ Man River”.

Para esta versión Kern y Hammerstein escribieron nuevas canciones, como “Ah Still Suits Me”, que interpreta Robeson junto a Hattie McDaniel, la Mammy de Lo que el viento se llevó, papel por el que consiguió el Oscar a la Mejor actriz secundaria en 1940 y la convirtió en la primera afroamericana en ganarlo.

La canción más renombrada del musical es sin duda “Ol’ Man River”, que suena en el primer acto y cierra la primera escena. La escuchamos de nuevo, esta vez en interpretación de Michel Bell, durante la ceremonia de entrega de los Premios Tony de 1995.

La versión de Show Boat que se alzó, entre otros, con el Tony a la Mejor reposición de un musical en la ceremonia que acabamos de mencionar corrió a cargo de Harold Prince. De una de las funciones en el George Gershwin Theatre vemos a continuación el número que da inicio a la segunda escena: “Can’t Help Lovin’ Dat Man”, con Lonette McKee, Michel Bell, Gretha Boston y Rebecca Luker.

Al igual que sucede con “Ol’ Man River”, “Can’t Help Lovin’ Dat Man” suena también en el segundo acto cuando la interpreta Magnolia en solitario. En la película de 1951 la canta Ava Gardner, que encarnó el papel de Julie LaVerne. Aunque fue doblada por Annette Warren, en la secuencia que recoge el vídeo que sigue, previo a la postproducción, escuchamos su propia voz.

De nuevo Howard Keel y Kathryn Grayson interpretan el tema “You Are Love” en una secuencia de la película de Sidney.

La última reposición del musical hasta ahora corrió a cargo de la Ópera de San Francisco en junio 2014. Con un extracto del montaje nos despedimos por hoy.

Que pasen un buen día.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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2 respuestas a El día que nació el musical moderno

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