Ethel Merman. La Gran Dama de Broadway

Merman CAP

Ethel Merman (1908-1984) fue una cantante y actriz estadounidense de teatro musical a menudo llamada por la crítica La Gran Dama de Broadway. Con una magnífica voz de mezzosoprano y una vocalización perfecta, trabajó con los mejores compositores, para quienes era una garantía de éxito. Cole Porter la adoraba e Irving Berlin dijo de ella: “Es la mejor. Le das una mala canción y hace que suene bien.”

De padre alemán –su verdadero nombre era Ethel Agnes Zimmermann– nació en Nueva York y empezó a cantar mientras trabajaba como secretaria. Quería seguir los pasos de aquellas estrellas que había visto actuar y a las que tanto admiraba, como Fanny Brice, Sophie Tucker, o Nora Bayes. El comienzo de su carrera artística fue como cantante de night-clubs, como el Little Rusia de Nueva York, en el Midtown de Manhattan. En 1929 se unió al trío que formaban Clayton, Jackson y Durante, un trío musical y humorístico que cada día gozaba de mayor éxito y con ellos actuó en el club Les Ambassadeurs. Durante –quien le sugirió acortar el nombre– era cabeza de cartel y ella cantaba canciones románticas. Los críticos no tardaron en fijarse en Merman y empezó a ser conocida. Mientras actuaba en el Paramount Theatre de Nueva York, el productor Vinton Freedley quedó prendado de su voz, se la presentó a George Gershwin, que por entonces estaba preparando su obra Girl Crazy y con Girl Crazy, cuya protagonista era Ginger Rogers, debutó en Broadway en 1930. Para asombro del público mantuvo una nota durante 16 segundos en este número: I Got Rhythm, que escuchamos en una grabación de la época.

Desde su intervención en Girl Crazy, y durante más de veinticinco años, parecía que una temporada teatral de Broadway no estaba completa si faltaba un musical con Ethel Merman. Trabajó en un par de musicales más y en 1934 protagonizó –en el papel de Reno Sweeney– una de las mejores obras de Porter: Anything Goes. Vamos a escucharla en dos de los números más celebrados de Anything Goes: el que da título al musical y “I Get a Kick out of You”. Ambos también en grabaciones del momento.

Con Porter trabajó en cinco musicales. Además del mencionado, Red, Hot and Blue (1936), DuBarry Was a Lady (1939), Panama Hattie (1940) y Something for the Boys (1943). Del primero escuchamos a Merman en la deliciosa “It’s De Lovely”.

Entre medio, en 1939, estrenó Stars In Your Eyes (1939), con música de Arthur Schwartz y letras de Dorothy Fields, obra en la que volvió a trabajar con Durante. Y en 1946 llegó uno de sus mayores triunfos al protagonizar el musical de Irving Berlin Annie Get Your Gun. La idea del musical fue de Dorothy Fields –autora del libreto junto con su hermano Herbert– para que lo protagonizara su amiga Ethel Merman. De Annie Get Your Gun incluimos el famoso tema “There’s No Business Like Show Business” y “I’ve Got The Sun In The Morning”. El primero en una grabación de la época, el segundo en la reposición que del musical se hizo en 1966. La calidad del vídeo no es gran cosa, difícilmente podría serlo dada la fecha.

Annie Get Your Gun se mantuvo en cartel durante 1.147 funciones, es decir, Merman lo representó durante casi tres años seguidos (desde el 16 de mayo de 1946 al 12 de febrero de 1949). Solo se perdió dos funciones por enfermedad y apenas disfrutó de unos días de asueto. Poco después, en octubre de 1950 estrenaba otro musical de Berlin: Call Me Madam (en cartel hasta mayo de 1952). En 1953 Call Me Madam fue llevado al cine en una película que dirigió Walter Lang y en la que Merman compartió reparto con Donald O’Connor, Vera-Ellen y George Sanders. A la película corresponde el vídeo que sigue, en el que, con O’Connor, canta “You’re Just in Love”.

No era esta, ni mucho menos, su primera incursión cinematográfica. Ya antes había participado en once películas más, entre ellas Anything Goes (1936), adaptación del musical de Porter. Sin embargo, en el mundo del cine no gozó de la popularidad que tenía en el teatro. Los productores de Hollywood solían buscar jóvenes actrices que ‘dieran mejor’ en pantalla. Así, para la versión cinematográfica de su éxito Annie Get Your Gun eligieron a Betty Hutton, lo que a Merman no sentó nada bien. No obstante, en 1954, de nuevo con Walter Lang y Donald O’Connor, y con Marilyn Monroe y Mitzi Gaynor, protagonizó There’s No Business Like Show (Luces de candilejas). Veamos la secuencia en que interpreta “There’s No Business Like Show Business”, superpuesta al número final en el que el elenco protagonista la canta a coro.

Casi todo el mundo está de acuerdo en que el gran papel de Merman fue el de madre de Gypsy Rose Lee en Gypsy: A Musical Fable, excelente musical de Jule Styne con letras de Stephen Sondheim y libro de Arthur Laurents que se estrenó en Broadway en 1959. Gypsy estuvo en cartel durante más de dos años. Veamos dos números más. El primero corresponde a la ceremonia de entrega de los premios Tony de 1972, en los que Merman actuó como estrella invitada interpretando “Everything’s Coming Up Roses”. El segundo, la canción “Some People”, es una grabación de la versión original.

Tras Gypsy, Ethel Merman prácticamente desapareció de los escenarios. Empezaba a sentirse cansada y ocho actuaciones a la semana limitaban demasiado su vida. Iba camino de “convertirse en una monja”, decía. Así, cuando en 1964 se le ofreció la oportunidad de protagonizar el magnífico musical de Jerome Kern Hello, Dolly! dijo que no y su papel recayó en Carol Channing. Dos años más tarde, en 1966, regresó con la reposición de Annie Get Your Gun, pero la crítica –sin negar en ningún momento sus grandes cualidades– cuestionó que una mujer de 58 años hiciera el papel de una joven locamente enamorada. Merman se retiró de Broadway en 1970, tras actuar finalmente en Hello, Dolly!. En el cine participó en alguna película más, como El mundo está loco, loco, loco (1963), de Stanley Kramer, y siguió apareciendo en algunos programas de televisión hasta 1982. Con un par de sus actuaciones en televisión despedimos la entrada: con Frank Sinatra interpretando el tema de Anything Goes “You’re the Top” en la versión que se hizo del musical para televisión en 1954, y con Judy Garland en el show de esta última (episodio 16, 1963) con un popurrí que incluye “Friendship”, “Let’s Be Buddies”, “You’re The Top”, “You’re Just In Love”, “It’s De-lovely” y “Together (Wherever We Go)”.

Ethel Merman falleció el 15 de febrero de 1984 en Nueva York, a los 76 años.

Que les vaya bien.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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4 respuestas a Ethel Merman. La Gran Dama de Broadway

  1. etarrago dijo:

    Otra vez genial Manuel … y van …

    • Esta es la típica entrada que acaba por generar frustración, como tantas otras (Kurt Weill, Paul Robeson, Yvette Guilbert, Ruth Etting, Busby Berkeley, Lilian Harvey… y un largo etcétera). Hay que documentarse, buscar vídeos, redactarlas ocupa muchas horas… y luego apenas tienen eco alguno. Da igual que te lo curres o que te limites a cortar y pegar de Wikipedia, exactamente igual. Como no sea algo conocido o que esté de moda…
      No sé cuántas van así, Enrique, pero sí que empiezo a hartarme y creo que cada vez serán menos. Si a eso añades que jamás en mi vida había vendido tan pocos ejemplares de una obra como de “El corto tiempo de las cerezas” (al tiempo que tampoco jamás había tenido tanto elogio hacia lo que escribo), pues… ¿qué quieres que te diga? Que cualquier día dejo todo esto y que para entretener ya está el circo.
      Un abrazo, Enrique, y feliz fin de semana.

      • etarrago dijo:

        Te entiendo y comprendo, pero sería una lástima, ya sabes lo que decía Benet al respecto … “La calidad literaria es inversamente proporcional al número de lectores.”
        Un abrazo fuerte.

      • Benet podía decirlo, sus libros se vendían y se leían. No sé. En fin… c’est la vie.

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