Carmen McRae

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Carmen McRae (1920-1994) es una de las grandes, grandísimas, voces del jazz, de una trascendencia solo comparable a otras divas como Billie Holiday, Ella Fitzgerald, Sarah Vaughan o Anita O’Day.

Carmen McRae. Getty Images

Carmen McRae. Getty Images

Javier López de Guereña –músico, compositor, arreglista y productor– escribía en El País en 1984, cuando era crítico de jazz del periódico, a raíz de la actuación de cantante en el Festival de Jazz de Madrid: “El swing es una cualidad específica e indefinible del jazz que el pianista John Lewis describía como “alta musicalidad”, es decir, la forma que la buena interpretación toma en esta música en concreto. Para comprender sin más rodeos en qué consiste, basta con presenciar una actuación de Carmen McRae e inmediatamente se percibe algo distinto que trasciende las meras notas: eso es el swing. No he visto a nadie que sepa poner el énfasis preciso que cada palabra requiere mejor que Carmen. Es una suerte entender un poquito de inglés porque, amén de los valores puramente musicales, se descubre la dimensión teatral que tiene la voz de esta mujer. Apenas necesita del gesto para apoyar unos textos que cobran un nuevo significado al ser cantados-contados por ella; es la reina de la cantata de jazz, y con semejante diva merece la pena inventar el género. Hay dos elementos en su forma de hacer particularmente atractivos y sorprendentes: su sentido tan especial del tiempo y su audacia en la improvisación. Carmen McRae parece estar flotando en todo momento por encima del ritmo acompañante: para ella no existe la barra de compás, y, sin embargo, siempre está donde le corresponde. Esta concepción del tiempo, junto con el atrevimiento con que explora el inmenso registro de su voz, afrontando los intervalos más insospechados en el momento que nadie espera, entraña un riesgo que hace mantener la atención de forma constante. Algo de esto se puede apreciar en sus discos, pero, de verdad, en directo es otra cosa”.

Carmen McRae, Ella Fitzgerald y Brock Peters en Los Ángeles (1970). Frank Edwards/Getty Images

Carmen McRae, Ella Fitzgerald y Brock Peters en Los Ángeles (1970). Frank Edwards/Getty Images

Vamos, pues, a verla en directo con una selección de temas que lógicamente se ajustan a los géneros musicales de que se ocupa nuestro blog, canciones de excelentes compositores de la escena y el cine musicales que se han convertido en grandes standards del jazz y que ordenamos, como siempre, en función de la fecha de su estreno.

Comenzamos, así, con una hermosa canción de George e Ira Gershwin: “The Man I Love”. La compusieron en 1924 y originalmente formaba parte del musical Lady, Be Good (con el título “The Girl I Love”). Sin embargo ─cosas de los productores─, finalmente no se incluyó en Lady, Be Good y ya con el título de “The Man I Love” fue incorporada a la sátira antibelicista de 1927, también de Gershwin, Strike Up the Band. El vídeo recoge una actuación de nuestra protagonista en Italia a mediados de la década de 1980.

Continuamos con Body and Soul, un estándar del jazz de 1930 escrito en Londres para la actriz y cantante Gertrude Lawrence por Johnny B. Green (música) y Robert B. Sour, Edward Heyman y Frank Eyton (letra), que se popularizó tras incluirse en la revista musical de Broadway Three’s a Crowd. En el vídeo que figura bajo estas líneas vemos a Carmen McRae durante su actuación en la primera edición del Mount Fuji Jazz Festival (1986).

Fantástica, ¿no les parece? La canción que sigue, “Love for Sale” es un gran tema que Cole Porter compuso para el musical The New Yorkers, estrenado en Broadway en diciembre de 1930. Una prostituta advierte que son muchos los tipos de amor que están a la venta. Carmen lo interpreta acompañada de Norman Simmons (piano), Victor Sproles (bajo) y Walter Perkins (batería) en una actuación para el programa de la televisión estadounidense Jazz Casual de 1962.

Más Cole Porter. “Miss Otis Regrets” es otra estupenda melodía de este increíble compositor que se interpretó por primera vez en el Savoy Theatre de Londres en 1934 con motivo del estreno del musical Hi Diddle Diddle. En el vídeo que sigue vemos a Carmen McRae en un momento del concierto que dio en el North Sea Jazz Festival en su edición de 1980.

“It’s Like Reaching For The Moon”, un tema que popularizó Billie Holiday en 1936, y “I Only Have Eyes for You”, una romántica y popular canción que Harry Warren y Al Dubin escribieron para el film musical Dames (1934, Música y mujeres), son las canciones que interpreta esta magnífica cantante a quien dedicamos nuestra entrada de hoy en el Festival Internacional de Jazz de Montreal de 1988.

“I’m in the Mood for Love” es otro popular standard del jazz que compuso en 1935 Jimmy McHugh, con letra de Dorothy Fields, para la película musical Every Night at Eight (A las ocho en punto), dirigida por el gran Raoul Walsh. La interpretación de Carmen que recoge el vídeo pertenece a un concierto que la cantante dio en el Good Day Club de Tokio en 1990.

Es otro tema de Cole Porter el que canta ahora en directo en una actuación que no hemos conseguido datar. Se trata de “I Concentrate on You”, canción compuesta para otra película musical: Broadway Melody of 1940 (La nueva melodía de Broadway), que dirigió en 1940 Norman Taurog y protagonizaron Fred Astaire y Eleanor Powell.

Finalizamos la entrada de este fin de semana con otra canción de un filme musical: «That Old Black Magic», que compusieron Harold Arlen y Johnny Mercer para Star Spangled Rhythm (1943, Fantasía de estrellas). El vídeo es de 1986, cuando sacó su álbum Carmen McRae Live, pero carecemos de más datos.

 Que pasen un buen día.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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8 respuestas a Carmen McRae

  1. Genial su interpretación de Miss Otis regrets

  2. etarrago dijo:

    No la conocí, Manuel. Me ha encantado. Gracias.

  3. Pues si la has conocido ahora, celebro habértela presentado. Afectuosos saludos, Enrique.

  4. fernando garibay dijo:

    Hola manuel ke gusto saludarte y averte encontrado de nuevo muy bonitos recuerdos al aber grabado en tu estudio ase ya algunos años averci te recuerdas somos de tanuhato mich muy serca de tu natal la barca eramos el grupo zaz

  5. Me temo, amigo, que te has confundido. Ya me gustaría tener un estudio, ya, pero esto es solo afición. Soy historiador y mi trabajo poco tiene que ver con la música. Saludos.

  6. ernán dezá dijo:

    Tuve el honor de servirle de traductor en el Festival Jazz Plaza de la Habana en 1990. Una mujer especial, sencilla, como si su talento no la diferenciara de los demás en nada.
    Recuerdo que en los ensayos comenzó a improvisar My funny Valentine con Gonzalito Rubalcaba al piano y Guillermo Barreto en las pailas, un recuerdo imborrable…

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