Le Chat Noir

Cartel publicitario de Le Chat Noir (1896), obra de Théophile-Alexandre Steinlen.

Cartel publicitario de Le Chat Noir (1896), obra de Théophile-Alexandre Steinlen.

Entre 1800 y 1900 París se convirtió en el gran centro cultural y mundano del orbe, donde nacían las vanguardias artísticas y las novedades literarias y musicales que se extendían rápidamente por otros lugares. La ciudad creció desmesuradamente –y con desmesura (Plan Haussmann)–, pasando de 80.000 habitantes con que contaba al inicio del siglo XIX al millón y medio que tenía la finalizar este. Los antiguos café-concerts dieron paso a los nuevos cabarets, lugares que combinaban diversión y ácida crítica a la moral y costumbres de la época, locales de todo tipo en los que se podía desde bailar un desenfrenado cancán a escuchar las canciones mordaces y anarquizantes de cantautores como Aristide Bruant.

Rodolphe Salis

Rodolphe Salis.

Le Chat Noir –inaugurado el 18 de noviembre de 1881 en el bulevar Rouchechouart por Rodolphe Salis– pasa por ser el primero de estas características. Rodolphe Salis (1851-1897) fue un animador y audaz hombre del mundo del espectáculo que en 1881 tuvo la genial idea de montar Le Chat Noir. En Montmartre, lógicamente.

La Butte era por entonces lugar de encuentro de artistas y escritores consagrados que compartían espacio e inquietudes con jóvenes admiradores de su obra, ansiosos por ocupar un lugar en el mundo del arte y el espectáculo. “Busco fortuna / en las inmediaciones de Le Chat Noir / a la luz de la luna / ¡en Montmartre!”, cantaba Bruant en Le Chat Noir.

Fachada de Le Chat Noir de la calle Victor Massé.

Fachada de Le Chat Noir de la calle Victor Massé.

Montmartre, La Butte, con sus cafés, cabarets y talleres de pintores postimpresionistas, conformaba un reducto de un mundo que tendía desaparecer en el que todos eran bien recibidos. Pronto se establecieron allí artistas, literatos, músicos…, que le dieron el aire bohemio que siempre lo ha caracterizado. Al tiempo, se llenaba de cafés y tugurios, centros de reunión de poetas, pintores y músicos sin trabajo en los que los bohemios que allí se encontraban y reunían para separarse del mundo exterior atraían y divertían una clientela muy respetable y burguesa.

Un gato negro de larga cola era su emblema y en los tres pisos que tenía el edificio que ocupaba había cervecería, restaurante, cenáculo literario, taller de pintura y teatro. La fachada estaba adornada en el segundo piso con un gran gato negro con una especie de laureola cuyos rayos se elevaban hasta el techo. En el interior había varias salas de decoración seudohistórica, con dibujos de Henri Rivière y Caran d’Ache. En el primer piso, el más singular de los tres, se hallaba el famoso teatro de sombras, proyecciones de siluetas de cinc que eran iluminadas por luces de colores sobre una pequeña pantalla, mientras se acompañaban por la música del piano. Mesas rectangulares de madera, sillas también de madera y bancos apoyados en las paredes, repletas de cuadros y dibujos de famosos artistas que se mezclaban con la clientela, todo formaba parte del espectáculo. Del techo colgaba un enorme pez dorado que parecía iba a saltar de un momento a otro sobre los imprudentes que se habían sentado bajo él, a los que posiblemente pasó inadvertido mientras contemplaban la virgen de Willette o la asombrosa chimenea de Grasset cuyas columnas bizantinas soportaban dos gatos flanqueados por la divisa Montjoye Montmartre y vigilados por otros dos haciendo equilibrios sobre misales. Escritores, músicos, chansonniers, pintores, escultores, afamados o desconocidos, se reunían alrededor de unas cervezas, hablaban del presente y del futuro y escuchaban las canciones que solían interpretar sus propios autores sin censura de ningún tipo.

El primer piso de Le Chat Noir de la calle Victor Massé, donde se proyectaba el famoso teatro de sombras.

El primer piso de Le Chat Noir de la calle Victor Massé, donde se proyectaba el famoso teatro de sombras.

Le Chat Noir fue un establecimiento, tan heterogéneo como sus clientes. Aquí empezó Bruant y Erik Satie se ganó la vida un tiempo tocando el piano. Vamos con ellos en los dos vídeos que siguen. En el primero, la soprano francesa Marie Devellereau acompañada del pianista Cédric Tiberghien, interpreta Je te veux, canción para cabaret de Erik Satie (con texto de Henry Pacory) compuesta en 1902, un vals lento y sentimental de quien fue pianista de Le Chat Noir y La Scala. El segundo es la célebre canción Le chat noir, que compuso Aristide Bruant y que vemos por la compañía Cabaret Aristide Bruant en una actuación en el Palais Mascotte de Ginebra de 2009.

Interior de Le Chat Noir del Boulevard de Clichy.

Interior de Le Chat Noir del Boulevard de Clichy.

Muchos fueron los chansonniers que encontraron en Le Chat Noir un importante espaldarazo a su carrera. Fue el caso de Léon Xanrof, periodista y abogado autor de la célebre Le Fiacre que haría famosa Yvette Guilbert (1867-1953). “Un simón [coche de caballos para alquilar; también cochero que lo conduce] trotaba / Cahin-caha, Hu, dia! Hop là! / Un simón trotaba / Era amarillo, con un cochero blanco / Tras las persianas bajadas / Cahin-caha, Hu, dia! Hop là! / se escuchaban besos”, dice la letra antes de advertirnos de que por allí pasaba un señor mayor que reconoció las exclamaciones de la mujer hacia su amante y resultó ser su marido. Escuchamos Le Fiacre por Yvette Guilbert en una grabación de 1930.

No faltaba quien interpretase Le temps des cerises, un bello, bellísimo, tema escrito en 1866 por quien fuera un ilustre communard, Jean-Baptiste Clément, que después dedicó a “a la valiente ciudadana Louise” [Louise Michel (1830-1905), anarquista francesa que tuvo un destacado papel en los hechos de la Comuna de París de 1871], con música de Antoine Renard. Lástima que apenas haya vídeos de calidad para tan maravillosa canción. Pero bueno, aunque la calidad no sea la deseable, contamos con una versión a cargo de la gran Juliette Gréco, a quien vemos en un concierto celebrado en Viena en 1998 acompañada al piano por su marido, Gerard Jouannest. El vídeo incluye otra canción: “Mon fils chante” (1976).

Entre una larga lista de ilustres chansonniers que encontraron en Le Chat Noir un lugar donde presentar sus canciones –la mayoría desconocidas hasta entonces– escuchamos una de las composiciones más conocidas de Paul Delmet: Vous êtes si Jolie! (1896), con letra de Léon Suès, por Luc Weissmüller (voz) y Florestan Boutin (piano). Paul Delmet (1862-1904) fue un compositor y cantante de gran éxito con sus romances sentimentales que, en 1886, en Le Chat Noir, comenzó a componer canciones sobre textos proporcionados por los poetas que asistían al cabaret en busca de fama.

Finalizamos con La Sérénade du Pavé (La serenata del pavimento), una canción de 1894 con letra y música de Jean Varney que ha formado parte del repertorio de, entre otros, Eugénie Buffet, Fragson, Claudius o Édith Piaf. Hermosa canción un tanto olvidada de la que no hemos encontrado vídeo alguno en que fuera interpretada en directo. Lástima. De lo poco que hay disponible, nos quedamos con un vídeo con la versión de Eugénie Buffet –que contaba con sesenta y seis años de edad cuando grabó el tema–, una de las “estrellas” de Le Chat Noir, y recoge imágenes de la cantante y del Montmartre de la época.

Que disfruten de un buen día.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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4 respuestas a Le Chat Noir

  1. ¡Qué interesante la historia de Le Chat Noir! No sabía que Erik Satie había trabajado aquí. Magnífica entrada, Manuel.

  2. Milena Stoynic dijo:

    Siempre un placer leer, ver y escuchar lo que publicas. Muy agradecida.

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