Ruth Etting: la chica y el gánster celoso

Ruth Etting en una de las fotografías que tomó Alfred Cheney Johnston de las “chicas Ziegfeld” (1928).

Ruth Etting en una de las fotografías que tomó Alfred Cheney Johnston de las “chicas Ziegfeld” (1928).

Ruth Etting fue una de las estrellas más populares de la canción y del cine estadounidenses en las décadas de 1920 y 1930. Admirada por su gran belleza –era rubia y de ojos azules– y su hermosa voz, su carrera fue relativamente corta: de 1926 –año en que grabó su primer disco– a 1937, cuando el escándalo en que terminó su triángulo amoroso acabó con su éxito.

Ruth Etting en 1918, cuando actuaba en el Marigold Gardens

Ruth Etting en 1918, cuando actuaba en el Marigold Gardens

Nacida en David City (Nebraska, Estados Unidos) el 23 noviembre 1896, era hija de un banquero. Su madre murió cuando tenía cinco años y se crió con sus abuelos. Le gustaba cantar en la escuela y en la iglesia y a los 16 años marchó a Chicago para estudiar en la escuela de arte. Consiguió trabajo en el night-club Marigold Gardens en el diseño de vestuario, aunque pronto empezó a actuar como corista y, al poco, en solitario. A los 18 años era vocalista del Marigold. Martin Moe Snyder, más conocido como Moe the Gimp, un gánster de Chicago, la vio, se enamoró de ella –no está tan claro que ella de él– y se casaron en 1922. Con su “ayuda”, comenzó a sonar en la radio y firmó un contrato en exclusiva con la discográfica Columbia Records en 1926.

En 1927, en Nueva York el propio Irving Berlin la recomendó para las Ziegfeld Follies, revistas musicales que llevaban el nombre de su creador, Florenz Ziegfeld, de gran éxito entre 1907 y 1931. Debutó así en Broadway, en el prestigioso New Amsterdam Theatre, con Ziegfeld Follies of 1927. No pasó desapercibida y en 1928, con Eddie Cantor –quien también había formado parte del elenco de Ziegfeld Follies of 1927–, estrenó –de nuevo en el New Amsterdam Theatre– otra producción de Ziegfeld:  Whoopee!, que se mantuvo en cartel durante 379 representaciones y estaba en pleno éxito cuando fue retirada al quebrar Ziegfeld.

Ruth Etting en el estreno de “Ziegfeld Follies of 1927”

Ruth Etting en el estreno de “Ziegfeld Follies of 1927”

Para Whoopee!, Walter Donaldson (música) y Gus Kahn (letra), compusieron la hermosa canción “Love Me or Leave Me”, que interpreta Etting en una grabación de la época. El vídeo recoge imágenes suyas.

La más extraordinaria cantante de los años 20 y 30, según Ziegfeld, conocida por entonces como la novia de la canción americana, o la novia de América, no dejó de cosechar triunfos. Además de su labor en los musicales de Broadway, protagonizó veintiocho cortometrajes musicales –producciones muy de moda en la época– entre 1929 y 1936, cuatro largos –Escándalos romanos (1933), Mr. Broadway (1933), El don de la labia (1934) y Hips, Hips, Hooray! (1934)– y sesenta de sus canciones fueron hits entre mediados de la década de 1920 y mediados de la de 1930.

Vamos con algunos de sus éxitos de esta breve al tiempo que intensa carrera. De 1929 es este cortometraje, Ruth Etting in Favorite Melodies, de poco menos de seis minutos de duración, con las canciones “My Mother’s Eyes” (de  Abel Baer y L. Wolfe Gilbert) y “That’s Him Now” (de Milton Ager y Jack Yellen)

One Good Turn es otro corto, de 17 minutos, estrenado en 1930. En él, Etting canta, entre otros temas, este “If I Could Be With You” (de Henry Creamer y James P. Johnson). Y también de 1930 es la grabación de “Body and Soul”, canción escrita por Johnny Green (música) y Edward Heyman, Robert Sour y Frank Eyton (letra). La escuchamos en este vídeo con buenas fotografías y afiches publicitarios de la cantante y actriz.

En estos momentos, Etting gozaba de una enorme popularidad. Tenía su propio programa de radio en la CBS –de quince minutos de duración, dos veces por semana–, seguía grabando con Columbia y rodando en Hollywood cortometrajes y películas de larga duración. Al corto de 1931 Old Lace corresponde la secuencia del primer vídeo que sigue, de un grupo de tres, en el que, entre otras canciones, interpreta “Let Me Call You Sweetheart” (de Beth Slater Whitson y Leo Friedman). Los otros son de Melody in May, cortometraje de 20 minutos dirigido por Ben Holmes y estrenado en 1936. En ellos interpreta “St. Louis Blues” (1914, música y letra de W.C. Handy) y “It Had To Be You” (1924, de Isham Jones y Gus Kahn).

Annex - Etting, Ruth_NRFPT_01Fue en Hollywood donde su matrimonio finalmente se vino abajo. En 1937 Ruth se enamoró del pianista y compositor Harry Myrl Alderman. Cuando Gimp se enteró montó en cólera, tuvo un altercado con Alderman y terminó disparándole un tiro. Alderman sobrevivió, Gimp fue a la cárcel y Ruth se divorció y se casó con su verdadero amor. Eso sí, el escándalo fue demasiado para su carrera. Hizo algunos intentos de volver a escena, pero sus días como la novia de América habían terminado. No pareció importarle demasiado, no era el ego uno de los rasgos que definían su carácter. Se retiró a Colorado Springs (Colorado, Estados Unidos), donde vivió en un rancho a las afueras con Harry Myrl Alderman. Alderman murió en 1966 y Ruth doce años más tarde, el 24 septiembre 1978, en Colorado Springs

Una historia como la de Etting, con gánster de por medio, triángulo amoroso y escándalo incluido, más o menos pronto tenía que dar lugar a una adaptación cinematográfica. Y, así, en 1955, se estrenó la película de Charles Vidor Love me or Leave Me (Quiéreme o déjame), en la que Doris Day encarnaba a Ruth Etting, James Cagney al mafioso Gimp y Cameron Mitchell a Alderman.

Con tres secuencias del filme de Vidor nos despedimos. En ellas vemos a Doris Day cantando grandes éxitos de Ruth Etting: “Everybody Loves My Baby (but My Baby Don’t Love Nobody but Me)” (de Spencer Williams y Jack Palmer) y “Mean to Me” (de Fred E. Ahlert y Roy Turk) en la primera, cuando Gimp conoce a Ruth; “Shaking the Blues Away” (de Irving Berlin) en la segunda, cuando ya Ruth es la “protegida” de Gimp, y “Love Me or Leave Me”, uno de los mayores triunfos de Ruth Etting, quien la estrenó en Whoopee! y cuya versión escuchábamos al principio. “Love Me or Leave Me” (Quiéreme o déjame) da título a la película de Vidor y suena durante los créditos y al final.

Que pasen un buen día.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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7 respuestas a Ruth Etting: la chica y el gánster celoso

  1. Muy interesante, Manolo. Aparezco como Arqueología Industrial, pero ya sabes quién soy. Besos.

  2. rachael calabrian dijo:

    Tienes un gran blog, no he tenido tiempo de entrar en demasiadas ocasiones, pero hoy me he dado una vuelta y me ha encantado. Te enlazo a mi blog. Gracias por crear este espacio tan estupendo. Un saludo.

  3. Arqueología Musical, esto es un blogg para premiar de verdad. Tu seriedad y tu pasión se transmiten. Ruth Etting! La conocía sólo por la película de Doris Day y tú, Manolo, me la descubres aquí. Me quito el sombrero contigo!

  4. Me gusta eso de “arqueología musical”, pues soy historiador y mi especialidad es justamente la “arqueología industrial”. Gracias de nuevo.

  5. La versión de Ann Miller de Shaking the blues away es la que me descubrió esta gran canción de Irving Berlin en Desfile de Pascua.

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