Jerome Kern: el padre del musical estadounidense

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Jerome David Kern (Nueva York 1885-1945) fue uno de los compositores más famosos de musicales para Broadway, tanto que se le ha calificado como el “padre del musical estadounidense”. Kern compuso a lo largo de su carrera más de 700 canciones y más de un centenar de producciones teatrales y películas musicales. Todo ello, rodeado de grandes libretistas, como Oscar Hammerstein II e Ira Gershwin. Sus melodías son tan hermosas como esta:

Era, como habrán visto, el gran Tony Bennett interpretando “The Way You Look Tonight”, un tema que Kern compuso en 1936 para la película Swing Time. En aquel momento Kern era ya un reputado compositor que había triunfado en Broadway y Hollywood. Pero veamos cómo llegó hasta aquí. Hijo de padres judíos, su madre fue su primera profesora y en 1902 comenzó a estudiar en el New York College of Music. Un año más tarde se trasladó a Heidelberg (Alemania) para estudiar con profesores particulares y en 1905 regresó a Nueva York. Comenzó entonces a trabajar como de pianista, sin dejar de componer, y sus canciones se incorporaron a los espectáculos de Broadway (aún operetas al estilo europeo). Su primera partitura completa en Broadway fue para The Red Petticoat (1912), uno de los primeros westerns musicales, pero su éxito no llegó hasta 1915, cuando su canción “They Didn’t Believe Me” se incluyó en el musical The Girl from Utah, una comedia de estilo eduardiano. Mario Lanza y Kathryn Grayson lo interpretan en la película That Midnight Kiss (1949).

Oscar Hammerstein II y Jerome Kern

Oscar Hammerstein II y Jerome Kern

Siguieron, entre otros, los musicales Oh Boy (1917), Sally (1920), Dear Sir (1924) y Sitting Pretty (1924). En 1925 conoció a Oscar Hammerstein II con quién tuvo una amistad de por vida y, con él en las letras, estrenó ese mismo año Sunny, la primera de una serie de fructíferas colaboraciones. De Sunny incluimos la canción “Who?” por Judy Garland en la película estrenada en 1946, dirigida por Richard Whorf (y Vincente Minnelli), Till the Clouds Roll By (Hasta que las nubes pasen se denominó la versión doblada al español), una biografía novelada del compositor (interpretado por Robert Walker), quien participó inicialmente en la producción de la película, pero murió antes de que se completara.

Show-BoatEn 1927 llegó Show Boat, musical en dos actos –con libreto de libreto de Oscar Hammerstein II– que supone un punto de inflexión en su obra y en el teatro musical: personajes realistas, temas controvertidos, canciones integradas en la obra de manera espectacular. Show Boat, espectáculo de más de dos horas y media de duración, alcanzó las 575 representaciones seguidas y en 1928 se estrenó a Londres. Su argumento se centra en la historia del barco-teatro flotante (showboat) Cottom Blossom en sus travesías por el Mississippi durante casi cuatro décadas. Escenas como la de de apertura, con estibadores negros que trabajan en el río jamás se había visto en Broadway, como tampoco los problemas sociales de la mezcla de razas, el alcoholismo o el juego. Canciones “Ol’ Man River”, “Can’t Help Lovin’ Dat Man”, “You Are Love”, y “¿Why Do I Love You?” consagraron a Kern como un gran innovador en el ritmo, en el empleo de las progresiones y síncopas del jazz. Kern rompía así con la tradición y podríamos decir que con él nacía un nuevo modelo de musical que sigue hasta hoy.

Vamos con dos de estas magníficas canciones: “Ol’ Man River” –por Michel Bell en un momento de la ceremonia de entrega de los Premios Tony de 1995– y “Can’t Help Lovin’ Dat Man”, esta en la versión cinematográfica de Show Boat que dirigió George Sidney en 1951 y que en la versión española se llamó Magnolia. Ava Gardner está doblada por Annette Warren.

Las canciones de Kern están tan bien construidas que se adaptan a diferentes y variados estilos. Escuchemos ahora otra vez “Ol’ Man River”, pero con Frank Sinatra.

Poco después obtenía dos éxitos más con los musicales Sweet Adeline (1929) y Music in the Air (1932), con libreto Hammerstein II, y otros dos más con el letrista Otto Harbach: The Cat and the Fiddle (1931) y Roberta (1933), basado en la novela Gowns by Roberta, de Alice Duer Miller. Roberta cuenta la historia de John Kent, un jugador de fútbol americano universitario, que hereda la tienda de ropa de su tía en París, por que se traslada a la capital francesa, donde se enamora de su dependienta, Stephanie, que resulta ser una princesa rusa.

RobertaRoberta nos dejó una de las canciones más entrañables de todos los tiempos: “Smoke Gets In Your Eyes”. En un principio había sido concebida por Kern para Show Boat, como soporte a un número de claqué que se representaría delante del telón mientras se cambiaba el escenario, pero al final se eliminó. Otto Harbach propuso cambiar la longitud de algunas notas y usarla como número vocal en el musical que estaban componiendo, Roberta.

En 1935, la RKO llevó a cabo la versión cinematográfica del musical con el mismo título. Dirigida por William A. Seiter, fueron sus intérpretes principales Irene Dunne, Fred Astaire, Ginger Rogers y Randolph Scott. Veamos un fragmento de la película en la que Irene Dunne interpreta “Smoke Gets In Your Eyes” y, a continuación, Fred Astaire y Ginger Rogers bailan el mismo tema.

También a Roberta pertenece esta excelente canción, “Yesterdays”. El vídeo corresponde al filme mencionado y es de nuevo Irene Dunne quien canta.

936full-swing-time-posterKern se aventuró con Hollywood y su carrera fue bastante exitosa. Además de supervisar las adaptaciones de sus musicales a la pantalla grande desde 1929 –alternado el trabajo con Broadway–, compuso la banda sonora de una decena de películas, entre ellas Swing Time (1936, En alas de la danza en la versión en español), dirigida por George Stvens y protagonizada por Fred Astaire y Ginger Rogers.

Para Swing Time compuso canciones inolvidables, como las dos que siguen: “The Way You Look Tonight” (letra de Dorothy Fields), con la que ganó el Oscar en 1936 a la Mejor canción y que escuchábamos al principio por Tony Bennett, y “A Fine Romance”. Fred Astaire interpreta la primera y ambos la segunda.

En 1939 sufrió un ataque al corazón y los médicos le recomendaron que se centrara únicamente en la composición de música para películas, tarea menos estresante que la de componer para el teatro musical. Aún así, ese mismo año regresó brevemente a Broadway y estrenó Very Warm for May, que solo estuvo en cartel durante 59 actuaciones a pesar que contenía maravillas como “All the Things You Are”. Escuchamos una espléndida versión de Ella Fitzgerald de este tema del último espectáculo de Kern, aunque –lamentablemente– el vídeo no recoge una actuación en direcrto.

Regresó a la Hollywood y siguió con su trabajo. En 1941, él y Hammerstein escribieron “The Last Time I Saw Paris”, un homenaje a la ciudad francesa recién ocupada por los alemanes. La canción fue presentada en la película Lady Be Good (de Norman Z. McLeod) y ganó otro Oscar a la mejor canción. Escuchemos a Ann Sothern cantando este hermoso tema tal como suena en la banda sonora original del filme, ya que la secuencia no está disponible.

En 1945 volvió a Nueva York y comenzó a trabajar en lo que iba a ser una producción de Annie Get Your Gun, pero no pudo continuar pues a principios de noviembre de dicho año le sobrevino una hemorragia cerebral. Su viejo amigo Oscar Hammerstein II permaneció a su lado hasta su muerte, todo el rato tarareando una de las canciones favoritas de Kern que habían escrito juntos: “I’ve Told Ev’ry Little Star”, de su obra Music in the air. Con ella nos despedimos en esta versión de 1964 a cargo de la cantante de cabaret Hildegarde y Buddy Clark.

Que tengan un buen fin de semana.

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Acerca de Manuel Cerdà

Historiador y escritor.
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2 respuestas a Jerome Kern: el padre del musical estadounidense

  1. Antes de morir, Jerome Kern tenía el proyecto de hacer la partitura de Annie Oakley. Luego la hizo Irving Berlin y la transformó en Annie Get your Gun.

  2. Pingback: La Casa Elizalde acull “I got Gershwin” – Butaca de franc

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